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今天下午1時43分衛星撞月球

中時電子報 2006/09/03 記者: 楊明暐綜合報導
  歐洲探月衛星「史邁特一號」(SMART-1)在完成近三年的太空任務後,訂台北時間三日十三時四十三分撞擊月球表面,屆時將掀起約十公里高的塵土,地球上的人可以用望遠鏡觀測到這項奇景。

  據英國廣播公司(BBC)網站報導,史邁特一號將以七二○○公里的時速撞擊月表,而預訂墜毀的地點是接近月球南半球中緯度一個叫「卓越湖」的地區。

高熱閃光可觀測到

  史邁特一號「壯烈犧牲」後,天文學家將有機會以望遠鏡觀測到撞擊激起的大量月球「土壤」,或稱風化層,讓科學家搜集到更深層的資料。他們甚至可能觀測得到探月衛星上的揮發物質部分熔解時產生的高熱閃光。

科學家指出,這次撞擊將有助於進一步了解月球的演化歷史。科學家想要知道,月球是不是數十億年前一顆相當於火星大小的星球撞擊地球之後,產生大量碎片噴到太空中逐漸形成的。

  負責這次探月任務的歐洲太空總署科學家佛英表示:「史邁特一號會死掉,這是一定的,而身為它的『父親』,我必須承認有點難過。但我們能靠它留下的遺產繼續前進,可以分析它所取得的資料,並把團隊經驗帶進未來的任務,就這一點來看,它仍然活著。」

離子引擎燃料超省

  未來數年內會有不少環繞月球的衛星和登陸探測船陸續造訪月球,預計到二○二○年,將會有太空人登陸月球。這是自美國阿波羅探月任務之後,人類首度重返月球。

  二○○三年九月間發射的史邁特一號不僅是歐洲第一枚探月衛星,也是歐洲第一次在太空任務中首度使用「離子引擎」,而非使用化學燃燒引擎,驅動太空船前往目的地。

  這套系統利用衛星上的太陽能翼獲得能量,再以這一能量排出帶電的氙,從而推動衛星前進。這套系統效能高超,繞行十萬公里的軌道只消耗六十公升「燃料」。

  英國威爾斯大學教授葛蘭德表示,這相當於汽車油箱的容量,史邁特一號這趟行程就只用掉這麼多燃料。未來歐洲太空船大部分會使用離子引擎。

史邁特一號另一項成就,是它配備了高清晰度微型攝影機、紅外線及X射線分光器(D-CIXS)等最新探測設備,這些設備從月球軌道上拍攝並傳回兩萬多張空前清晰的月表影像。X射線分光器則讓科學家首次取得月表鈣、鎂等化學元素的含量資料。

發現月球日不落區

  此外,過去所有月球探測器都是在月球赤道區域著陸,探測範圍也多局限在這些區域。史邁特一號環繞月球極地軌道飛行了二千多圈,繪製了月表整體外貌圖,其中包括過去人們不甚了解的月球背面和極地概貌。

  史邁特一號不僅讓科學界發現月球極地和赤道區域許多不同的地質構造,也讓人類首次發現靠近月球北極存在一個「日不落」區域,這個區域終年都有陽光照耀。

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